Cientistas britânicos mais perto de revelar as origens de nossa galáxia

Imagem: Unsplash

Pesquisadores britânicos, apoiados por financiamento da Agência Espacial Britânica, produziram um mapa 3D preciso de nossa galáxia da Via Láctea usando o tesouro cósmico de dados coletados do satélite Gaia, conhecido como o “Galaxy Surveyor”.

Os dados cósmicos – coordenados pelo Instituto de Astronomia em Cambridge – permitirão aos astrônomos, pela primeira vez, medir a massa da galáxia, examinando a aceleração do Sistema Solar. Esta capacidade nos dará pistas sobre as origens de nosso sistema estelar e poderá ajudar a confirmar quão rapidamente o universo se expandiu desde o seu início.

 Credit: ESA/Gaia/DPAC; CC BY-SA 3.0 IGO. Acknowledgement: A. Moitinho.

Como Gaia funciona?

A missão carrega dois telescópios, que escaneiam através da Via Láctea a partir de um local a cerca de 1,5 milhões de km da Terra.

Os espelhos dos telescópios atiram sua luz capturada para um enorme detector de câmera de um bilhão de pixels conectado a um trio de instrumentos.

É este equipamento óptico ultra estável e supersensível que Gaia utiliza para escolher sua amostra de estrelas com extraordinária precisão e confiança.

A especificação exigida era conhecer as coordenadas dos objetos mais brilhantes até um erro de 1,94 graus.

Este ângulo é equivalente ao tamanho de uma moeda de libra esterlina na Lua, vista da Terra.

Além de sua posição e movimento adequado, as estrelas estão tendo suas propriedades físicas analisadas por Gaia.

Seus instrumentos estão adquirindo estatísticas vitais como temperatura e composição. Estes são marcadores necessários para ajudar a determinar as idades das estrelas.

A ministra da Ciência, Amanda Solloway, disse: “Através desta notável missão apoiada pelo governo, os cientistas britânicos nos levaram a dar um salto gigantesco para avançar nosso conhecimento sobre como nosso Sistema Solar começou, pintando o quadro mais detalhado até agora que poderá ajudar a redefinir a astronomia como a conhecemos.”

Gaia está localizada em um ponto Lagrange, um ponto gravitacionalmente estável no sistema Sol-Terra, chamado L2, que está localizado a cerca de 930.000 milhas (1,5 milhões de quilômetros) da Terra na direção oposta ao Sol. Até agora, mediu as posições e o brilho de quase dois bilhões de estrelas, além de detalhar suas posições, magnitudes e cores.

Nos pontos de Lagrange, as naves espaciais podem usar um mínimo de combustível para manter a mesma localização no espaço. Gaia também está suficientemente longe da Terra para que a luz que emana de nosso planeta não interfira nas observações.

Caroline Harper, Chefe de Ciência Espacial da Agência Espacial do Reino Unido, disse: “Por milhares de anos, temos estado preocupados em observar e detalhar as estrelas e suas localizações precisas à medida que expandiram a compreensão da humanidade sobre nosso cosmos. Gaia tem estado olhando para o céu nos últimos sete anos, mapeando as posições e velocidades das estrelas. Graças a seus telescópios, temos hoje em nossa posse o atlas 3D bilionário mais detalhado já montado.”

As informações coletadas pelo satélite são analisadas na Terra pelo Gaia Data Processing and Analysis Consortium (DPAC), do qual o Reino Unido é um dos principais parceiros. A Agência Espacial Britânica, juntamente com o Science and Technology Facilities Council (STFC), financia o Mullard Space Science Laboratory e as universidades de Cambridge, Edinburgh, Leicester, que compõem a contribuição do Reino Unido para o grupo.

Os dados foram coordenados e preparados no Instituto de Astronomia em Cambridge e todos os dados da missão foram disponibilizados ao público para que possam ajudar a identificar fenômenos interessantes neste enorme tesouro cósmico.

A Agência Espacial Europeia (ESA) lançou sua missão em Gaia em 2013. Seu objetivo era atualizar e ampliar o trabalho de um satélite anterior dos anos 1980/90 chamado Hipparcos, que era um observatório que criou o catálogo da Via Láctea para sua época.

Este surpreendente mapa de nossa vizinhança cósmica mostrou a posição precisa, brilho, distância e movimento adequado (aquele movimento lateral sobre o céu) de 100.000 estrelas.

Com seu primeiro lançamento de dados em 2016, Gaia aumentou vinte vezes o número de estrelas conhecidas na Via Láctea.

Fonte: UK Space Agency

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